Synbio (abreviatura en inglés de biología sintética) es una tecnología disruptiva de rápido desarrollo que permite el diseño y la ingeniería de nuevos organismos biológicos, así como el rediseño de sistemas biológicos existentes, para fines útiles. Los organismos sintéticos pueden producir una variedad de productos químicos, materiales, medicamentos o combustibles deseados a partir de materias primas renovables, fracciones de desechos y CO2. Los estudios aseguran que esta tecnología tendrá un papel primordial en la transición de una economía basada en fósiles a una bioeconomía circular y sostenible.

Para demostrar la capacidad de esta tecnología, el estudio finlandés Aivan, un científico del Centro de Investigación Técnica VTT de Finlandia y la Universidad de Aalto, han desarrollado un auricular como la primera implementación física para mostrar estos materiales de crecimiento microbiano en forma tridimensional, debido a la variedad de materiales en el producto en sí. Desde el punto de vista del diseño, un auricular combina varias propiedades de material en forma y tamaño compacto; Materiales duros, similares a la espuma, flexibles, rígidos y sólidos, así como materiales de malla. El nombre del producto se origina en el idioma finlandés, donde “Korva” tiene un significado anatómico (“oreja”) y “Korvaa” es un verbo que significa “sustituir, compensar o reemplazar”.

El rígido armazón de plástico de los auriculares ”Korvaa” es un bioplástico sin petróleo que se cultiva con ácido láctico en levadura de panadería (nombre científico Saccharomyces cerevisiae). Este polímero de ácido poliláctico (PLA) es biodegradable y se puede utilizar para la impresión 3D, que es el método que se usó para fabricar estos auriculares o audífonos.

El relleno que se asienta sobre las orejas es producido por un hongo llamado trichoderma reesei, denominado “el fabricante de burbujas más fuerte de la naturaleza”, por el equipo de Aivan. Sus células crecen en el aire, produciendo una proteína espumante llamada hidrofobina. Los investigadores de Synbio lo mezclan con la celulosa vegetal para mantener la estructura estable, aunque suave.

Cubriendo la espuma está el micelio, la parte ramificada, similar a una raíz, de un hongo que se ha utilizado en otros lugares para la ropa y la arquitectura. En este caso, el hongo es phanerochaete chrysosporium, y tiene una textura coriácea que se asienta cómodamente en las orejas.

Los auriculares también requieren una cubierta de malla para los altavoces. En ”Korvaa”, esto es proporcionado por una proteína producida por microbios a base de seda de araña, una de las sustancias más resistentes de la naturaleza. La versión biosintética de la seda utilizada aquí también puede hacer chalecos antibalas.

Los investigadores de Synbio recolectan las fibras finas en una estructura más grande mediante electrospinning, en el que una punta de extrusión cargada negativamente dispara el material sobre una placa cargada positivamente. Otras partes de los audífonos son la celulosa, el material estructural primario en las plantas, pero producido más rápidamente por microbios y enzimas, y un compuesto de celulosa-micelio.

Por ahora, estos audífonos no reemplazarían los existentes en el mercado. Son puramente un concepto que explora el futuro del diseño de productos.

”Esto es parte de un campo de investigación en rápido desarrollo y estamos entusiasmados por ver qué sucederá en esta área en los próximos años, y las implicaciones para varias industrias”. dijo el diseñador de productos de Aivan, Saku Sysiö. “Esto es apenas una muestra del camino que tomarán los materiales diseñados por la biología, y lo que podemos hacer con ellos en el futuro”.