El Bio-Integrated Design Lab del Bartlett School of Architecture de Londres ha creado un sistema modular de azulejos con incrustaciones de algas que pueden filtrar tintes químicos tóxicos y metales pesados ​​fuera del agua. Llamado Indus, las palmetas se exhibieron en el Reino Unido por primera vez como parte del London Design Festival 2019. Están diseñadas para construirse insitu en áreas con fuentes de agua contaminadas, donde los artesanos pueden verter agua sobre las palmetas para purificarla.

Cada palmeta se fabrica simplemente presionando arcilla, o un material local de bajo costo similar, en moldes en forma de abanico con una serie de “canales en forma de vena”. Estos imitan la estructura de las hojas y su capacidad de distribuir el agua de manera uniforme a cada parte de una planta. Los canales se llenan con microalgas que se suspenden dentro de este “andamio biológico” de un hidrogel derivado de algas. Esto mantiene vivas las algas y al mismo tiempo es completamente reciclable y biodegradable.

“Los materiales necesarios para preparar el hidrogel junto con las células de algas se pueden suministrar en forma de polvo”, explicó el líder del proyecto, el estudiante de doctorado de Bartlett, Shneel Malik. “Al igual que en la cocina, puede agregar la cantidad justa de polvo al agua para preparar el hidrogel para la aplicación en las palmetas”.

Una vez llenas, las palmetas se ensamblan en una pared y se vierte agua en el sistema a través de entradas en la parte superior. El agua recorre a través de los canales y se recoge en la parte inferior. A medida que fluye por los canales, el agua está sujeta a un proceso llamado biorremediación, en el cual los microorganismos como las algas u hongos se utilizan para consumir y descomponer los contaminantes en el medio ambiente.

”Esta es una relación simbiótica”, explicó Shneel Malik: “Las algas producen un conjunto de compuestos llamados fitoquelatinas, que les permiten capturar estos metales, sin los cuales no podrían crecer”.

Los compuestos eliminan los contaminantes del agua y los depositan dentro de la célula de las algas, donde se almacenan.

Cada palmeta está unida a la siguiente a través de juntas de media vuelta, por lo que se puede quitar individualmente sin desarmar todo el sistema. Esto es crucial, ya que permite un fácil mantenimiento y adaptación a las limitaciones del entorno construido local. El tamaño particular de la pared de baoldosas se puede personalizar para adaptarse al espacio disponible y la distancia que debe recorrer el agua para estar completamente purificada.

“A través de nuestras visitas en terreno, nos dimos cuenta de que los trabajadores artesanales no tienen espacio disponible para soluciones occidentalizadas de tratamiento de agua de alta tecnología”, dijo Shneel Malik. “Tampoco tenían la capacidad económica para obtener apoyo adicional. Así que necesitábamos un sistema que fuera espacialmente compatible y que pudieran construir y mantener”.

De ahí la idea de moldear las baldosas a través de plantillas que, una vez que se implementa el proyecto, son hechas a medida por el Laboratorio de Bio-ID con un diseño variado de canales para atender a diferentes contaminantes.