Recientemente, la Fundación James Dyson ha revelado el nombre del proyecto ganador de la edición 2019 del James Dyson Award, un premio internacional de diseño para estudiantes que desafía a los jóvenes a “diseñar algo que resuelva un problema”. El galardón de la categoría internacional ha recaído en el proyecto MarinaTex de la estudiante británica Lucy Hughes. Se trata de un bioplástico hecho con desechos de pescado que es fuerte (incluso más fuerte que el Polietileno de baja densidad), translúcido y flexible, lo que lo convierte en una alternativa para envases de un solo uso, como bolsas y envoltorios para sándwich.

”Después de escuchar estadísticas como “para 2050 habrá más plástico en el océano que pescado por peso”, la resolución de este problema se convirtió en una prioridad para mi.” dijo Lucy Hughes. ”Sin embargo, mi viaje no comenzó con el problema plástico. Comenzó investigando la industria pesquera. La industria global produce anualmente 50 millones de toneladas de residuos. Creí que los desechos tienen valor y los recursos pueden ser renovables.”

MarinaTex es un material de lámina translúcido y flexible hecho de ingredientes naturales. No requiere una infraestructura especial para ser eliminado y puede biodegradarse naturalmente en 4-6 semanas. Esto lo hace ideal para aplicaciones en envases. Al tacto, MarinaTex se parece mucho al plástico, pero las similitudes terminan ahí. De hecho, es más fuerte, más seguro y mucho más sostenible que otros. El material es relativamente de baja tecnología y no requiere mucha energía para ser producido. Todo el proceso de producción utiliza temperaturas inferiores a 100 grados. Como el material utiliza residuos de la industria pesquera, esto ayuda a cerrar el ciclo para un diseño más circular.

Sobre el proceso de diseño, Lucy Hughes comenta:

”El proceso comenzó en una planta de procesamiento de pescado mayorista. Fui allí con la intención de identificar sus corrientes de desechos para ver si podía agregar valor a los desechos y evitar que se viertan en los vertederos. Los desechos identificados variaron de exoesqueletos de despojos, sangre, crustáceos, mariscos y escamas de peces. A partir de estos diferentes desechos, primero necesitaba comprender la composición y el potencial de cada uno. Después de investigar las corrientes de desechos, descubrí que las pieles y escamas de los peces tenían el mayor potencial encerrado en ellas debido a su flexibilidad y fuerza que ofrecen las proteínas. Simultáneamente, buscaba aglutinantes orgánicos y descubrí el creciente movimiento comunidad-bioplástica.”

”Al utilizar recursos de código abierto, comencé a experimentar con diferentes aglutinantes orgánicos del mar, incluido el quitosano (de los crustáceos) y el agar (de las algas rojas). Quería que los materiales fueran del mar para mantener la solución localizada y así reducir el transporte. Se necesitaron más de 100 experimentos diferentes para refinar el material y el proceso. Una vez que esto produjo un resultado constante y plástico, busqué las mejores aplicaciones. Como el material es biodegradable y translúcido, las aplicaciones alternativas más impactantes fueron los plásticos de un solo uso, como el de la bolsa de panadería y el paquete de sándwich.”

MarinaTex es único por múltiples razones. En comparación con el plástico principal de su competencia, MarinaTex puede biodegradarse completamente en contenedores de reciclaje de alimentos en el hogar o en composteras caseras, sin filtrar químicos tóxicos en el medio ambiente. Otro competidor es el bioplástico de ácido poliláctico (PLA). Estos bioplásticos solo pueden ser compostados en instalaciones industriales especializadas y han estado contaminando las instalaciones convencionales, lo que resulta en el envío de desechos compostables a los vertederos. MarinaTex no contaminará estas instalaciones debido a la diferente estructura química.

”Espero que este material pueda ser una alternativa viable al plástico en diversas aplicaciones. Esto significa que los costos de producción serían bajos y la producción podría aplicarse a nivel mundial sin dejar de ser sostenible.” agrega Lucy Hughes.

Actualmente, Lucy Hughes trabaja en la búsqueda de financiamiento para seguir investigando sobre la fabricación en masa de su solución, desarrollo de plan de negocios, protección legal completa de material y proceso.

El premio de Lucy Hughes por ganar el Premio James Dyson 2019 es de £ 30,000. Después de ganar la edición británica del premio, venció a diseñadores de otros 27 países para obtener el premio internacional.